在威尔士国家队完成首秀,帮助球队击败特立尼达和多巴哥队之后,加雷斯-贝尔被记者问到了一个相当尖锐的问题。记者问他是否感觉到被当年在南安普顿的伙伴西奥-沃尔科特领先,是否感到自己落后了。当时17岁的沃尔科特已经签约阿森纳,并被瑞典人斯温-埃里克松选入英格兰出征2006年德国世界杯的大名单。

贝尔对记者说:“我并不嫉妒他。他是一个我的很好的朋友,我为他的成就感到非常高兴,也希望他在世界杯上好运。为了能够代表国家队出战,西奥做出了很多努力。最近三天里,我们都能看得到。我希望他能够在世界杯比赛中登场,向全世界展现他的实力。”

“我们之前聊过几次天。西奥和我的关系一直保持得很好。这对于他来说是一次重要的改变,我希望他能够在阿森纳成为主力,让进球变成稀松平常的事情。参加世界杯对他来说是一件大事,但我觉得他一定能够顺利。现在,他已经无法拒绝生活在聚光灯下,但他现在只专注于比赛、个人生活,他会把来自外界的压力处理好。”

贝尔的回答非常得体,这是典型的绅士加雷斯-贝尔。尽管那时候他只有16岁,但已经能够非常聪明地面对媒体。威尔士助理教练罗伊-埃文斯曾经是利物浦队的主教练。他认为贝尔一定不会在与沃尔科特的竞争中落败,至少会成为与沃尔科特一样成功的球员。在对阵特立尼达和多巴哥的比赛前,埃文斯说:“我们的队伍现在非常年轻。但这就是我们的最强阵容。不仅如此,我们要把贝尔这名与沃尔科特年龄相仿的年轻人送上场去。贝尔与沃尔科特一样,都是南安普顿青训的产物。”

“我们观察过沃尔科特的技术风格,发现贝尔与他也非常类似,毕竟他们都是来自同一家俱乐部的。现在,我们球队的两翼非常平衡,都拥有年轻人,也有经验丰富的球员。”

2006年9月1日星期六,贝尔错过了威尔士队2008年欧洲杯预选赛的第一场对阵捷克的比赛。威尔士队最终以1-2败给了对手。他们本来有机会获得一个平局,捷克球员马丁-吉拉内克的乌龙球给他们带来了极大希望,但大卫-拉法塔的梅开二度让威尔士队铩羽而归。

接下来的周二,威尔士队在白鹿巷与巴西队进行了热身。加雷斯-贝尔也进入了球队的大名单。

威尔士队主教练托沙克认为现在有必要让贝尔更多地参加国际比赛,因为他一直“认为贝尔会成为一名伟大球员”。他非常有必要这年轻的时候多多历练,特别是对阵世界上最强大的巴西队。当然,威尔士和巴西队相比几乎没有什么竞争力。

山姆-里基茨的缺阵让贝尔获得了出场的机会。那个时候,他还并没有年满17岁,但他在这样的大场面下丝毫没有怯场。相反,贝尔在比赛中的第一次触球就与巴西球员进行了激烈的碰撞,让对手叫苦不迭。有点讽刺的是,这名向裁判抱怨贝尔动作过大的巴西球员正是麦孔,那个在四年之后在欧冠联赛上被贝尔彻底摧垮自信心的国际米兰球员。在第一次接触时,这名巴西防守球员就倒在了地上,向裁判示意贝尔犯规。但在发现裁判并没有表示之后,他不得不站起来重新回到了比赛中。

这是贝尔与麦孔的第一次见面。那个时候,麦孔在十天前刚刚过完25岁生日而贝尔还没有年满17岁。热刺队死忠奈特-麦克埃文说:“现在想想上帝的安排实在太奇妙了,谁会知道到了2010年,又是麦孔塑造了如今的加雷斯-贝尔?而在2006年,贝尔第一次在国家队首发登场的时候,与他第一次对抗的就是麦孔本人。我必须承认,我之前并不知道这个事实。那个时候我并没有认真研究贝尔的情况。现在听起来线岁的时候就跟麦孔交手过,而且是在国家队之间的比赛里。”

这或许就是命中注定,因为威尔士在国际赛场上与巴西队碰面的机会实在是太少了。让我们一起铭记这个北伦敦之夜。比赛的首发名单是这样的。

威尔士:琼斯、达菲、贝尔、加比顿、柯林斯、恩亚坦加、贝拉米、厄恩肖、罗宾逊、戴维斯、吉格斯。

巴西:戈麦斯、麦孔、路易松、华莱士、埃德米尔森、马塞洛、赛伦斯、卡卡、瓦格纳-洛维、罗纳尔迪尼奥、朱利奥-巴普蒂斯塔。

贝尔在这场比赛中踢了上半场,后来被里基茨换下。麦孔在比赛进行了一个小时后同样被换下,替补登场的是西西尼奥。在比赛中,马塞洛在上半场结束前利用一次左脚射门为巴西队首开纪录。西西尼奥在替补登场后接到瓦格纳-洛维的传中,将比分扩大为2-0,帮助巴西队确保了胜利。对于贝尔来说,这场比赛是一次极好的学习机会。这也是托沙克选择贝尔首发登场的本意。托沙克原本担心他的队员们会“藏起来”,不敢与巴西队正面较量。但事实证明,托沙克对球员们的进取心感到非常满意。在这场比赛中,他将瑞恩-吉格斯和贝尔同时换下。他说:“这是为了球员们的健康状况,同样也是为曼联队考虑后做出的决定。”托沙克还解释到,边锋吉格斯已经32岁了,需要被用在最关键的时刻,而不是这场无关紧要的友谊赛。他希望吉格斯能够为国家队贡献更多精彩的表现。

在听到托沙克的言论后,巴西队主教练邓加挠了挠头,表示如果他麾下有吉格斯,一定会任何时候都让他在场上。邓加说:“所有人都会希望阵中有吉格斯这样的球员,可惜他不是巴西人。”

吉格斯已经进入了国家队生涯的暮年,但对于贝尔来说,一切只是刚刚开始。四年后,当他在对阵国际米兰的比赛中再次面对麦孔的时候,这名威尔士神奇小子已经被贴上了“新吉格斯”的标签。

关于贝尔在威尔士首秀和第一次首发的故事已经过去了。他们必须将注意力从对阵巴西的比赛中抽出来,一头扎进2008年欧洲杯预选赛的泥潭里。威尔士队面临三个强大的对手,他们必须过了预选赛的一关,才能真正进入欧洲杯决赛圈。小组赛第一场比赛中,威尔士队输给了捷克。

接下来,威尔士队继续栽跟头。10月7日,在对阵斯洛伐克的关键比赛中,威尔士队在主场以1-5惨败于对手。贝尔为主队攻入了挽回颜面的一球。然而,这粒进球对于他个人来说意义重大。贝尔成为了威尔士国家队历史上进球的最年轻球员。威尔士球员贾森-库马斯在对方禁区前为球队赢得了一个任意球机会。贝尔主罚的直接任意球直击球门上角,让对方门将毫无办法。

但在贝尔进球之前,威尔士队已经两球落后,斯洛伐克队的两粒进球分别来自杜尚-斯文托和马雷克-明塔尔。明塔尔的进球有一些运气成分,威尔士门将保罗-琼斯的解围正好将球踢到了他的脚下,明塔尔轻松为斯洛伐克队扩大了比分。那天下午的比赛对于琼斯来说简直是一场噩梦。那天,琼斯正好迎来为威尔士国家队的第50次出场。在贝尔直接任意球破门之后一分钟,明塔尔又一次抓住机会,将比分改写为3-1。后来,米罗斯拉夫-卡尔汉和罗伯特-维特克再次羞辱了琼斯和威尔士队。最终的比分被定格在5-1。

不管怎么样,贝尔对他自己进球仍然感到非常高兴。“能够进球是种很棒的感觉。当那球进入球门的时候,我高高跳起庆祝。”贝尔后来对朋友们说。然而,他的精彩进球并没有给球队的惨败带来改变,威尔士以大比分失利并不在人们的意料之中。

当然,赛后随之而来的还有不少关于托沙克的评论。外界普遍认为,托沙克是个只能带领明星阵容的主教练,并不是威尔士队择帅的正确人选。在大量的负面评价中,仍然有一些正面的声音。比如曾经的威尔士球星、现任BBC的评论员凯文-拉特克里夫特别指出了托沙克的存在对贝尔成长的积极意义。他说:“有时候,你必须接受像大比分输给斯洛伐克队这样的痛苦才能够真正体会到球队存在的问题。托沙克的球队非常年轻,但是比如加雷斯-贝尔这样的球员具有非常光明的未来。他攻入了一个值得纪念的进球,他在威尔士国家队的路还很长。”

“在托沙克领导的这支球队中,只有两名球员能够稳定地在英超联赛中出场,而其余的球员几乎都是年轻孩子,他们甚至连正式的职业比赛都没怎么踢过!所以,这支球队当然没有多少能够踢满90分钟的球员。然而,这些年轻人们都非常具有潜力,如果经历过更多比赛,积累更多经验,他们能够团结在一起帮威尔士在世界大赛上一鸣惊人。”

威尔士球队核心克雷格-贝拉米承认,这场失败是“灾难性的”,但他依旧呼吁所有人,包括球员们、教练层、威尔士球迷都必须团结在一起,否则剩下的比赛会更加难堪。现在,他们必须将注意力集中到下一场关键比赛中。四天后,他们将在主场迎来塞浦路斯,这支小组中最弱的对手。如果下一场比赛继续失利,他们将丧失在小组中的主动权,甚至失去争夺出线的机会。同样,如果在对阵塞浦路斯的时候没有获得好的结果,主教练托沙克就要好好考虑一下他的帅位问题了。此前败给斯洛伐克,人们还能够接受威尔士实力不济的理由,但如果连塞浦路斯这一关都过不了,托沙克绝对不会在威尔士帅位上坐得很舒服。

贝拉米说:“这几天我们要重新振作起来,面对塞浦路斯,我们必须快点从上一场的失败中恢复过来。作为一支小国家队,我们的球员深度不够,许多球员在各自的俱乐部也踢不上球。你能够看出这一点,对于我们来说登上国际赛事的大舞台是相当困难的。”

在千禧球场以1-5惨败给斯洛伐克也被书写到了威尔士足球的历史上。这是他们自1908年在雷克瑟姆1-7败给英格兰队以来的主场最大比分失败。托沙克在赛后表扬了贝尔的精彩进球,但仍然无法忽视拉特克里夫和贝拉米对媒体的言论。他恳求球迷们再给他一些时间,将这支年轻人居多的球队真正建立起来。

托沙克说:“斯洛伐克的真实实力比看上去要强得多,而我们的能力比看上去要低得多。在丢第一个和第二个球的时候,我们的球员们明显在睡大觉,犯下了致命的失误。”

“加雷斯-贝尔为我们扳回了一个球,但是第三个和第四个丢球接踵而至。我知道球队目前的问题不小。我们的队伍里只有两名球员能在英超中稳定地出场,我们的大名单里没有一个超过30岁的球员。但这些都是借口,我们的表现实在太糟糕了。幸好周三我们还有一场比赛,能够通过这场比赛重树信心。我不希望在这个小组中垫底,这不是威尔士国家队的真正实力。”

然而,所有人都忽略了塞浦路斯队的实力,都理所当然地认为威尔士队能够轻松地战胜对手。其实,在前一场比赛中,塞浦路斯队在首都尼科西亚以5-2战胜了爱尔兰队。那场比赛中,轻敌的爱尔兰队只派上了一半的主力,而且中后卫理查德-邓恩还在比赛中被红牌罚下。尽管如此,现场解说的所有评论员仍然认为爱尔兰战胜塞浦路斯不成问题。这场比赛可以说让所有小看塞浦路斯的人们大跌眼镜。周三的这场在千禧球场的比赛突然之间变得没那么容易了。威尔士球员们进入了极其紧张的备战氛围中。

托沙克对于贝尔的表现非常满意,他从这个17岁的左后卫身上看出了极大的希望。由于球队的进攻乏力,他考虑将贝尔前移至左中场,和球队的前场攻击手形成联系。托沙克想要彻底将球队年轻化,他还在大名单中调入了两名年轻人。那就是22岁的伊普斯维奇门将琼斯和21岁的米尔顿凯恩斯球员克雷格-摩根。特别是摩根,他被委以重任,取代了罗比-爱德华兹的位置,成为了国家队的防守核心。

对于托沙克来说,这是一次豪赌,赌注就是对阵塞浦路斯的结果和他摇摇欲坠的帅位。而且,看似弱小的对手在击败了爱尔兰队之后势头正盛。幸好,托沙克赌赢了,威尔士国家队在千禧球场逆转了颓势,战胜了前来挑战的塞浦路斯队。

贝尔在这场胜利中发挥了积极的作用。他不但稳固了球队的左路防守,只要有机会,他就会对对方发起威胁。

威尔士的进球分别来自库马斯、罗伯特-厄恩肖和贝拉米。这场关键的胜利让威尔士队仍然保持着进军2008年欧洲杯的机会。

这场胜利是酣畅淋漓的,《邮报》的记者伊恩-莱迪曼如此总结这次关键的胜利:“对一个足球从业者,检验他实力的最好方法就是看他如何能够在逆境中做出回应。约翰-托沙克带着他年轻的威尔士队正是这么做的。他们用一场关键胜利鼓舞了威尔士人的气势。即便是小组中较弱的一支球队,他们也能踢出精彩的足球。”

“这场比赛体现了托沙克的决心。他坚持没有召入那些经验丰富的老将,死心塌地地想要打造一支青年近卫军。当然,做任何事情都必须要成绩说话,托沙克用这场胜利告诉世人,他的选择是正确的。”

“在卡迪夫城以1-5输给斯洛伐克之后,托沙克非常高兴地看到他的球队仍然充满了求胜的欲望,仍然想要从小组中出线,去真正的欧洲杯赛场上表演一番。”

如果贝尔和他的队友们在这场比赛里面搞砸了,托沙克非常有可能被解雇。比赛获胜后,托沙克非常高兴地对媒体说:“今夜的表现非常完美,这是球员们给我的积极回馈。3-1战胜塞浦路斯,对此,我没有更多的奢求。”

“我的一些球员们在12个月前还在U21国家队效力。上一场比赛结束后,他们在周末里受到了难以置信的铺天盖地的批评。我曾经在六个国家执教过,但从来没有感受过如此沉重的压力。他们用自己的表现扫除了阴霾,他们今天踢得非常出色。很多人说,年轻球员们不可能在这样的比赛中正常发挥,但我们特地在首发名单中增加了两个年轻人。他们做得非常棒。他们应该为这场胜利感到自豪。”

在2006年接下来的时间里,威尔士队还有一场比赛要踢。那是一场无关紧要的友谊赛,对手是比塞浦路斯还要弱小的球队,那就是被大家称作欧洲袖珍小国的列支敦士登。贝尔并没有参加这场比赛,但他为队友们的表现十分高兴。威尔士队在雷克瑟姆以4-0轻松战胜了对手。

2007年3月,威尔士在欧洲杯预选赛上遭遇了另一支鱼腩球队圣马力诺。虽然这场比赛的结果大家都很明确,但托沙克仍然坚持召回了威尔士阵中的大部分主力球员,其中包括好久都没有参加国家队比赛的瑞恩-吉格斯。吉格斯回到国家队,贝拉米自然将队长袖标贡献了出来。

比赛结束后,托沙克对媒体说:“我们应该对这场比赛表示满意。能够进四个球的比赛总归是令人满意的。而且,我们的四个进球质量都很高。在上半场结束后,我们就用完了三个换人名额,因为我们必须保护队中的重要球员,避免他们体力消耗过大甚至受伤。顺顺利利地拿下这场比赛,我感到很欣慰。虽然比赛最后时期,我们的几次防守显得非常业余,但比分总归大差不差。这就是我们想要的结果。”

此前,威尔士队还参加了一场友谊赛。2007年2月6日,他们在贝尔法斯特的温莎公园球场对阵北爱尔兰队。贝尔进入了球队的大名单,但整场比赛都坐在替补席上。比赛最终以0-0告终。

回到2008年欧洲杯预选赛,威尔士队接下来还将面临两场关键对决,分别是客场对阵爱尔兰队和主场对阵圣马力诺。对阵爱尔兰队的比赛是值得纪念的。那是爱尔兰首都都柏林新建的克罗克公园球场的首秀。然而,贝尔和威尔士在那里经历了一次失败的旅程。在上半场比赛即将结束前,罗比-基恩为队友做球,史蒂芬-爱尔兰攻入了比赛的唯一进球。威尔士以0-1败走克罗克公园。

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